Internacional

Más allá del azar: por qué el coronavirus se ceba con las regiones más contaminadas del mundo

  • La letalidad del SARS se duplicó en las regiones más contaminadas de China
  • La polución del aire está ligada a un mayor riesgo de contagio de gripe
  • El italiano Valle del Po es la región más contaminada de Europa
Provincia china de Hubei, foco del coronavirus, el pasado mes de enero. Imagen: Reuters.

Madrid, Cataluña, Norte de Italia, California, París... Todos estos territorios comparten dos características: el coronavirus se ha expandido entre sus poblaciones ocasionando los mayores brotes mundiales desde su origen en la ciudad china de Wuhan... y la polución domina sus cielos. Más allá del azar, los científicos estudian ahora los factores por los que el virus SARS-CoV-2 parece moverse más rápido y hacer más daño en unos lugares que en otros. Un organismo internacional dio la alarma que a ningún gobierno le interesaba considerar hace dos semanas: el aire contaminado favorece la acción letal del coronavirus. Estos estudios científicos lo apoyan.

La mala calidad del aire perjudica la salud humana. De hecho, 400.000 personas mueren cada año en Europa a causa de la contaminación, según datos oficiales de la UE. Las partículas que componen lo que llamamos polución provocan enfermedades respiratorias. La ciencia ha demostrado sobradamente ambos puntos. Pero, ¿cuál es el papel de la contaminación en pandemias como la que ha provocado la enfermedad de la Covid-19?

Más allá de factores incuestionables como la densidad de la población o la facilidad de transmisión de un virus por su naturaleza -el llamado índice de reproducción, que en el caso del coronavirus es menor que en el SARS de 2003-, la mala calidad del aire está siendo apuntada en los últimos días por científicos y organismos de salud independientes como facilitador del contagio y condicionante de la mortalidad por la Covid-19. 

La European Public Health Alliance, un organismo internacional con 25 años de historia formado por ONG, profesionales sanitarios y asociaciones ligadas al estudio de enfermedades, que favorece la coordinación de políticas de protección de salud en el territorio europeo, lanzó hace dos semanas una severa advertencia: las personas que viven en ciudades más contaminadas tienen un mayor riesgo de contraer el coronavirus originado en Wuhan. La organización internacional confirmó, además, que la polución también aumenta el riesgo de mortalidad por la Covid-19. Esto se debe a que las partículas tóxicas del aire provocan hipertensión, diabetes y otras enfermedades respiratorias, claves que los médicos en todo el mundo ya han vinculado a una peor evolución de la patología. 

La hipótesis italiana

La polución del aire -compuesta por partículas con restos de metales pesados, hollín, cenizas, cementos, carbono, dióxidos de azufre y de nitrógeno, entre otros- actúa en dos sentidos en relación a los virus. En primer lugar, configura un factor de riesgo porque vuelve a las personas más vulnerables a las enfermedades respiratorias al dañar sus sistemas respiratorios. Y, en segundo lugar, las partículas tóxicas podrían articularse en un vector o vehículo de transmisión del virus.

Esta última hipótesis ha sido puesta en valor por Greenpeace Italia y los autores de diversos estudios que relacionan la contaminación con la incidencia de los patógenos apuntan a que requiere de una investigación más profunda y necesaria. Por el momento, sí ha sido demostrado que otros compuestos químicos como los hidrocarburos policíclicos, que se encuentran en el petróleo, carbón y alquitrán, puedan servir de vehículos para los virus.  

Mapa de contaminación -puntos púrpura, los de mayor concentración-. Imagen: EEA.

El profesor Leonardo Setti, especialista en química molecular en la Universidad de Bologna ha sido el último en apuntar esta hipótesis en una investigación reciente volcada en cómo se comportó el coronavirus en Italia durante su etapa de estallido. Setti señala en sus conclusiones que, entre el 10 y el 29 de febrero, la alta concentración de partículas contaminantes en provincias del norte de Italia actuaron como revulsivo para la propagación de la epidemia de un modo que no fue observado en los mismos días en otras zonas del país que también tenían casos de coronavirus. 

Teniendo en cuenta este factor, no parece casualidad que Milán y otros municipios del norte italiano hayan sido en los que mayor impacto ha tenido el virus de procedencia animal. El Valle del Po es la región más contaminada de Europa según los mapas de la EEA (European Environment Agency), y a finales de febrero de 2019 llegó a superar el límite de polución aconsejado para todo el año. Entre las regiones menos golpeadas por el coronavirus en Italia, por contra, se cuentan Calabria, Basilicata o el Valle d'Aosta, que coinciden con los registros de aire más limpio y con menor actividad industrial, según Greenpeace Italia. 

SARS, el espejo al que mirar al coronavirus

Para entender hasta qué punto puede la contaminación del aire estar favoreciendo la peligrosidad del coronavirus resulta esencial considerar el estudio publicado en noviembre de 2003 de la incidencia del SARS en las regiones más contaminadas de China. El virus del SARS, la penúltima epidemia respiratoria que provocó la muerte de más de 700 personas en el país asiático, comparte el 80% de material genético con el SARS-CoV-2, nuestro tristemente famoso coronavirus, por lo que es tomado como referencia por los científicos para acercarse al comportamiento del nuevo patógeno. 

Científicos estadounidenses y chinos (investigadores de la Universidad de California y de Jiangsu Provincial Center for Disease Control, respectivamente) analizaron cinco regiones de China con un cifra relevante de casos de SARS y concluyeron que el riesgo de muerte por este patógeno se elevaba sensiblemente en las zonas con peor calidad del aire. En concreto, su estudio demostró que el riesgo de mortalidad aumentaba por esta enfermedad respiratoria aumentaba un 84% en el caso de pacientes de regiones con un nivel moderado de polución, y se duplicaba en zonas de alta contaminación. 

Tráfico en Milán, en pleno estado de alarma por el coronavirus. Imagen: Reuters.

En octubre de 2019, una investigación ubicada en la ciudad china de Jinan, con una población similar a la de Madrid, demostró que las partículas tóxicas del aire incrementaban el riesgo de padecer gripe. Tras recoger registros de contaminantes en el aire y casos de gripe durante los años 2016-2017, los científicos concluyeron que los días de mayor polución, el riesgo de contagiarse de este virus era mayor. Las materias que más favorecían esta relación fueron las conocidas como PM10 y PM2,5 (difieren en el tamaño, pero están compuestas por restos de metales pesados, hollín, cenizas o cementos), el monóxido de carbono y el dióxido de azufre. 

En 2010, otra investigación desarrollada en Hongkong también vinculó la polución con los virus causantes de enfermedades respiratorias. "Las partículas de polución del aire y los virus como el de la gripe pueden ser sinérgicos", constataron sus autores, para recomendar mayores estudios sobre los mecanismos en los que esta interacción tenía lugar. Lo que sí corroboraron fue ese efecto de interacción entre la contaminación aérea y la acción de la gripe ligada a un mayor riesgo de hospitalización por enfermedad respiratoria. 

"Bajando los niveles de polución del aire ayudaremos a los más vulnerables a luchar contra la Covid-19 y contra cualquier pandemia futura", asegura Sara De Matteis, miembro de la European Respiratory Society y profesora de Medicina Medioambiental en la universidad italiana de Cagliari. De Matteis se incluye en la corriente de científicos que señalan este factor como fundamental para entender la actual pandemia y que, sin embargo, se está invisibilizando por las repercusiones que tiene en la actividad económica mundial.

El Sunset Boulevar de Hollywood, vacío por el brote del coronavirus en California. Imagen: Reuters.

El norte de Italia es solo la casilla de salida para dirigir la vista hacia otros puntos calientes de la Covid-19. En EEUU, Nueva York y Nueva Jersey se alzan con la mayor concentración de casos, más de 130.000, y son las zonas de mayor contaminación del país, junto con California. Este último estado aglutina 10 de las 15 ciudades con aire de peor calidad del país, y está en segunda posición en la incidencia de coronavirus, con casi 11.000 casos a fecha de hoy.  

En España, Madrid y Cataluña son las regiones más contaminadas por su alta industrialización. Tanto la capital del país como Barcelona han sobrepasado en la última década los límites recomendados de partículas tóxicas en el aire y no ha sido hasta los últimos dos años cuando se están tratando de implementar políticas que bajen las emisiones contaminantes. 

En Francia, las dos regiones más afectadas por el contagio de Covid-19, la de París y el Gran Este coinciden con las dos más industrializadas del país. 

El confinamiento, por otra parte, ha tenido como efecto colateral un descenso histórico de la polución en el aire de las ciudades y regiones más afectadas. También en el norte de Italia, país con más muertos del mundo por la pandemia. Y, sin embargo, como recuerda Sascha Marschang, la secretaria general de la European Public Health Alliance, ya es tarde: "El aire ahora está más limpio en Italia, pero el daño ya está hecho a la salud de las personas y a su capacidad de luchar contra la infección".

Contaminación en Italia, en marzo de 2020 y el mismo mes de 2019. Imagen: Reuters.

Marschang ha denunciado que los gobiernos han priorizado la economía frente a la salud, y no han atajado el mal de la calidad del aire. "Cuando acabe esta crisis, los políticos deberían acelerar las medidas para sacar los coches contaminantes de nuestras carreteras. La ciencia asegura que epidemias como la de la Covid-19 volverán a ocurrir y cada vez con más frecuencia", advierte. La siguiente cuestión será si nos quedará memoria, cuando pase esta crisis de consecuencias aún impredecibles, para no volver a tropezar en los mismos errores. La historia suele contradecir esta esperanza.

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forum Comentarios 33

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Hurl
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La hipotesis puede ser correcta, pero demostrarla es muy complicado porque coinciden las zonas mas contaminadas con las mas pobladas. Esto ultimo seguro que favorece el contagio entre personas, por la proximidad, la movilidad, la movilidad internacional...

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#1
benja
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Siempre las mismas payasadas, de comparaciones ,, y en la Rioja tambien , la epidemia es grande en las grandes concentraciones y la contaminacion y los salarios , tambien deben tener la culpa ,,, pues llevamos 20 dias que no creo que haya contaminacion ,asi que todos a la calle ,prohibir coches y calefacciones ..

si os aburriis los periodistas , dedicaros a la musica que relaja mucho

Podiais preguntaros como el gobierno prohibe trabajar y no salir de casa y se atreve a cobrar la cuota de autonomos , es de subnormales ,,,,

Dios nos pille confesados ...con estos dirigentes inutiles y con los palmeros que hay de periodistas ..

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#2
Carmen
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Y la gran política Ayuso dixit: "La contaminación no ha matado a nadie".

Deberían también estudiar la relación industrial de Wuhan con Lombardía y Madrid y si vuelven los casos al reiniciar la actividad fabril.

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#3
Carmen
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Y los Pirineos y los Alpes además quizás hacen de muro condensador. En fin, ya lo irán descubriendo todo bien.

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#4
yomismo
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El articulo dice que la contaminacion del aire mata a 400.000 personas al año solo en Europa. Es decir, en tres meses ha matado mas personas la contaminacion en Europa, que el coronavirus en todo el mundo.

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#5
Bilbo
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#4 Carmen, yo que tu cerraba esa bocachancla, que por la boca muere el pez...

Que dices de que ya iran descubriendo todo bien? Eso es lo peor que te podria pasar.!...mira que como se sepa todo y este castillo de naipes se venga abajo, tendrias que ponerte a trabajar para ganarte la vida de ahora en adelante!

Reza para que no vengan los hombres de negro a controlar cada euro, que las garrapatas os vais a morir de hambre!!

Ay Zuzana, dame argo!!!

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#6
Eh ?
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.... Aprovechando que el Tajo pasa por Toledo, arrimo es ascua a mi sardina y uso la epidemia para ello.

No digo que el virus lo hayan creado para entrenar un confinamiento de grandísimas masas, pero que algunos van a aprovechar la ocasión como espejo para "comunistear" el mundo si se les deja, ya lo creo.

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#7
Carmen
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6. La envidia te carcome... ya quisieras tú mi boquita iluminada.

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#8
Carmen
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A los mequetrefes negacionistas contaminadores de la derecha les dedico mi contaminación en metano de hoy.

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#9
Bilbo
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#8 iluminada, si, como los iluminados del "gobierno"

#9 Se agradece, pero no esperaba yo tal cantidad. Se puede saber que comes?

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#10
Carmen
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Pensando en tí, fabada asturiana de la mañana a la noche.

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#11
Carmen
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Y los del Gobierno habrán tenido sus errores, o no, que ya se aclararí¢, pero los españoles tenemos suerte de no tener a los peperos, amiguitos solo de los empresarios, fastidiándonos como en 2012.

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#12
LAS VERDADES DUELEN
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Como dice ECxD, Dios no castiga. Solo perdona.

Es evidente que es un toque de atención de Dios. Es una "prueba" para que todos los seres humanos aceptemos a Dios y a Jesucristo en nuestras vidas. Dios es omnipresente y nos vigila constantemente.

Las vacas locas, la gripe aviar... O nos hacemos todos veganos, o moriremos todos. La leche de vaca es para las vacas. Los seres humanos tenemos que mamar el pecho de nuestra madre cuando somos bebés. Cada mamífero debe tomar su leche, no la de los demás. Luego nos quejamos de que la gente se muere de cáncer.

Esta vez y, como casi siempre, los culpables son los chinos, que no paran de comer pangolines, ratas, serpientes y murciélagos. Cuando el planeta Marte sea habitable, propongo que todos los chinos se vayan a vivir ahí y que nos dejen en paz.

Después de todo lo que ha pasado en Cataluña (España), protagonizado por los salvajes e incívicos "indepes", no me extraña que Dios nos "premie" (sic) con una pandemia.

Y en Madrid, desde la exalcaldesa Carmena hasta el presidente del Gobierno Cum Fraudez, ya me contaréis.

Profanar la tumba de Franco. Porque el Cum Fraudez tenía muchísimas ganas. Esto se paga, evidentemente, con una pandemia. ¿Alguien se extraña?

Manifestaciones en Hong Kong. ¿Hacéis el burro? ¡Tomad pandemia!

En los países islámicos, más de lo mismo.

Aquí, quien se porte mal, ¡pandemia por un tubo!

Ni me alegro de la pandemia, pero tampoco me entristece. Ahora, a mamarla. Esto lo tenemos más que merecido. Nos lo hemos ganado a pulso.

La vacuna se llama "Biblia". Es la única 100 % efectiva.

En los últimos días, me ha convencido ECxD. Me he vuelto 100 % cristiano. Amén. Aleluya. Dios mediante.

Y lo próximo ya serán varios meteoritos (no será solamente uno). Serán varios. Mañana puede caer uno. Hasta que ya, por fin, nos demos cuenta de que le hemos dado la espalda a Dios. Y que, sin Dios, no podemos vivir.

Puntuación -5
#13
Carmen
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Otro que sale de la Edad Media...

No, esto no es un castigo por votar a Carmena, que bien sabe Dios que se merece un monumento por su visión tan progresista. Además, la naturaleza es sabia y los humanos la forzamos demasiado.

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#14
toc toc....
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¿será porque son en las que hay mas gente?

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#15
incierto
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PARA LA "PROTAGONISTORREA", TONELADAS DE HALOPERIDOL,

AMEN DE UN BOZAL DE CLOROFORMO.........

DIOSSSSSSSSSS ¡¡ QUÉ "EMPANADA" !!

¿ O ES LA CONTAMINACIÓN DEL "MONEDERO" ?

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#16
Nh3 para españa
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El articulo tiene criterio cientifico cero. Los dos paises mas afectados.son esp e ita q ni de lejos son de los mas contaminados del mundo. Pero ya ves el mapa de contaminacion en el q aparece como zona mas contaminada de esp murcia y ya dejas de leer.

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#17
Carmen
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Mira la contaminación en países de oriente medio... ohhhh casualidad que destaque Irán????

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#18
De cajón
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Ni la contaminación ni ná de ná de mil novecientos ná.

Gobierno mentiroso, lleno de inútiles, al que le roban en su cara material y le meten solución fisiólagica (agua-sal) o algo así, por tests para detectar el virus chino...., que hasta ayer decían que las mascarillas eran inútiles..., sólo para los contagiados.... Me pregunto como se sabe si estás contagiado asintomático si no te hacen pruebas porque el desgobierno se gasta las pelas en chiringuitos compra votos, en lugar de en equipamiento para hospitales ?. Menos mal que están muertos políticamente y que les vamos a meter en la cárcel a muchos de ellos, y sus palmeros-as-es, que sigan con los p2, que es lo único que aportan a la sociedad. A ver si sube el co2, se deshielan los polos, sube el nivel del mar unos 200 metros, y se ahogan los separatas que vivan por debajo de ese nivel.

Puntuación 5
#19
Eh ?
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Regiones mas contaminadas del mundo ?¿?¿?, hay gente que sólo ha visto películas y propaganda rogelia sobre ese momio del cambio climático, del que viven muchos listillos a fuerza de meter miedo.

Hay países que han contaminado a fuerza de industria, que cada vez contamina menos y está mas controlada, y otra los países guarros, donde vas por las calles de sus ciudades y son verdaderas cloacas, por las que corren aguas fecales, plásticos, latas, cristales... que terminan en sus playas y costas, además de industrias obsoletas, sin ninguna seguridad y contaminando 1000 veces mas. De esos, la izmierda no habla nunca, porque lo que quiere es convertirnos en ese tipo de países, con sus barandas viviendo en palacetes lujuriosamente ajardinados, eso sí.

Puntuación 3
#20
Jurgolero
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18.- Pero tú conoces los países del norte de ífrica y sus industrias ? Has estado alguna vez en Cairo, por ejemplo ?. Has estado en algún polígono industrial de Argel, Casablanca ?..., o en alguno de sus zocos ?

Lo que pasa es que en algunos sitios tienen tanto virus pululando por doquier que están inmunizados. Ya quisieran respirar el aire y beber el agua que bebemos en Milán, Madrid.....

Vete a algún poblado chabolista de por acá, quédate una semanita viviendo en uno de ellos con sus formas y maneras de vivir, y luego nos cuentas que mal no has cogido..., y los "nativos", tan cotidianos y tranquilos.

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#21
Carmen
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21. Los paises que mencionas generan más contaminación en el terreno que en el aire. Por otra parte la contaminación también la favorece la orografía o otras circunstancias naturales, no solo la localización de la industria. Y si no mira el mar y los océanos, a dónde llega nuestra basura.

Si el virus permanece más en el aire de lo que se pensaba, también es de ser poco previsor no pensar en los humos contaminantes de la industria.

Puntuación -3
#22
Carlos
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eso es mentira, es faltar a la verdad, es una falacia!

en todo caso se ceba en donde hay más empleo y por tanto más población y por tanto más transporte, lo cual se traduce en mayor contaminación

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#23
Carmen
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Cuando empezaron los casos en Italia solo me venía a la cabeza una idea... Marco Polo y la ruta de la seda.

Puntuación -6
#24
Phoenix
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En California apenas hay contagios, mucho menos muertes. Para una población de más de 40 millones, hasta ahora "solo" hay 12 mil contagiados y 285 muertos.

Puntuación 1
#25