Economía

Las tierras raras vuelven a escena: los productores apoyarán a China ante el bullying de EEUU

  • Son elementos imprescindibles para la fabricación de productos tecnológicos
  • EEUU depende en gran parte de los suministros del gigante asiático
  • Por el momento, no se han anunciado restricciones a los suministros
Reuters.

Una asociación de tierras raras de China ha asegurado que apoyaría las posibles represalias de Pekín en la disputa comercial que mantiene con EEUU, al que acusó el miércoles de "intimidación". En particular, la Asociación de Industria de Tierras Raras de China, patronal formada por unas 300 firmas del sector, emitió un comunicado tras una reunión esta semana para discutir la "guía" ofrecida por el presidente chino, Xi Jinping, durante una visita a una planta de procesamiento de minerales en Jiangxi en mayo.

La visita de Xi avivó los temores a que China utilice su dominio en la producción de tierras raras -un grupo de 17 elementos químicos usados en la fabricación de equipos electrónicos y militares- en la escalada de la guerra comercial, aunque no se han anunciado restricciones a los suministros hasta el momento.

El presidente de EEUU, Donald Trump, afirmó la semana pasada que impondría más aranceles a las importaciones de bienes chinos por un valor de 300.000 millones de dólares, aunque las listas de gravámenes anteriores no han llegado a afectar a las tierras raras de momento. EEUU depende en gran parte de los suministros de tierras raras de China.

"Comportamiento intimidatorio"

La asociación china casi no hace comentarios sobre la guerra comercial y no hizo mención a restricciones de exportaciones, pero dijo que todos los asistentes a la reunión de esta semana estaban de acuerdo en que los nuevos aranceles anunciados por Washington buscaban reprimir el desarrollo de China y constituían un "comportamiento intimidatorio".

"Expresamos nuestra firme oposición", indicó, y añadió que las compañías chinas de tierras raras deberían expandirse activamente en los mercados externos, además de a nivel doméstico. "El coste de los aranceles impuestos por EEUU debería ser traspasado al mercado y a los consumidores estadounidenses", indicó la asociación.

Según datos del Gobierno estadounidense, China alberga un 36,7% de las reservas mundiales conocidas de tierras raras -cifradas en unos 120 millones de toneladas-, y produjo en 2018 un 70,6% del total global. Si Pekín cierra el grifo supondrá un duro varapalo, ya que China es el origen de en torno al 80% de las que importa EEUU.

Las tierras raras, en detalle

Este es un listado de los diecisiete elementos que se consideran tierras raras:

- GADOLINIO: se utiliza para desarrollar los micrófonos de móviles y aparatos de transmisión de sonido sofisticados y, según el experto del CSIC, "se puede crear un sistema operativo alternativo pero sin el gadolinio no se pueden fabricar teléfonos".

- ESCANDIO: Es un metal que se utiliza para fabricar piezas de aviones y que también está presente en las lámparas fluorescentes y en televisiones.

- ITRIO: Se utiliza también en televisores, en lentes de cámaras o incluso para la fabricación de láseres.

- LANTANO: También tiene entre sus usos la producción de vidrios ópticos, como los de las cámaras o los de los telescopios.

- CERIO: Esta es una de las tierras raras más abundantes en el planeta, y se utiliza fundamentalmente para elaborar pantallas de dispositivos electrónicos.

- PRASEODIMIO: Se usa como componente en aleaciones de alta resistencia útiles para crear por ejemplo motores de aviones. Además, se utiliza para la fabricación de proyectores e incluso se agrega a los cables de fibra óptica para amplificar la señal.

- NEODIMIO y DISPROSIO: Se utilizan para fabricar auriculares, micrófonos, discos duros para ordenadores e infrarrojos.

- PROMETIO: Se genera únicamente de forma artificial en reactores nucleares y, una vez separado de sus sustancias naturales, se utiliza incluso para desarrollar relojes nucleares o hasta marcapasos.

- SAMARIO: Las luces de los proyectores o los infrarrojos, tal y como se fabrican hoy en día en todo el mundo, necesitan de este metal.

-EUROPIO: Después de haber sido vita para impulsar la televisión en color, en la actualidad es muy común también utilizarlo para detectar billetes falsos.

- TERBIO: Es uno de los principales colorantes de rayos X y se utiliza por ejemplo en la construcción de tubos fluorescentes, aunque sus reservas están empezando a escasear en todo el mundo.

- TULIO e ITERBIO: Ambos metales se utilizan también para dispositivos portátiles de rayos X. El primero de ellos es una de las tierras raras más escasas del planeta.

- HOLMIO: Tiene capacidad para crear campos magnéticos tremendamente potentes, y es uno de los componentes de los microondas. Con este elemento, IBM anunció ya en 2017 que había sido capaz de crear un disco duro del tamaño de un átomo.

- ERBIO: Se utiliza para amplificar las señales ópticas y se incluye en los cables de fibra óptica.

- LUTECIO: Sirve para fabricar memorias de almacenamiento e incluso para el proceso de fractura hidráulica (fracking) en la extracción de petróleo.

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