Opinión

Hay algo podrido en la cultura empresarial alemana

Grecia, por supuesto. Probablemente Italia también. Tal vez China, Brasil y cualquier lugar de Oriente Medio. Hay muchos países en todo el mundo donde sospechamos que los negocios son a menudo muy corruptos, no se hacen muchas operaciones sin que el dinero cambie de manos varias, y donde los sobornos se entretejen en la vida comercial diaria. Pero Alemania probablemente no esté en la lista. Y, sin embargo, debería estarlo.

De hecho, en la última década, si hay un gran escándalo empresarial, probablemente viene con las palabras "Hecho en Alemania" estampadas en él. ¿Como qué? La empresa tecnológica Wirecard se ha convertido en la última gran empresa alemana que se ha visto envuelta en un problema. Antes de eso, Volkswagen fue sorprendida engañando a los estándares de emisiones de diesel, Siemens se vio envuelta en uno de los casos de soborno más graves de todos los tiempos, mientras que al Deutsche Bank se le han impuesto multas masivas por infringir las reglas financieras. La corrupción parece endémica. Por supuesto, eso podría ser una coincidencia. Pero cada vez más parece que hay algo podrido en la cultura empresarial alemana y, lo que es peor, nadie planea hacer nada para solucionarlo.

A lo largo de los años, siempre ha habido muchos escándalos importantes en los negocios. El caso Madoff en Estados Unidos, las ficciones sistemáticas de Enron en el mismo país, los escándalos de Polly Peck y Maxwell en las décadas de 1980 y 1990, o el caso Parmalet en Italia una década después. El dinero siempre ha atraído a estafadores, tramposos y mentirosos, y siempre ha habido empresas que se han pasado de la raya hacia la criminalidad absoluta. Probablemente siempre lo habrá. Y sin embargo, en la última década se nota que cada vez más es una empresa alemana la que está en el centro de los mayores escándalos. ¿No está convencido? Eche un vistazo a algunos de los ejemplos.

La última es la start-up Wirecard de alta tecnología. La compañía de pagos es una de las empresas de tecnología puntera más impresionante de Europa, y el año pasado sustituyó a Commerzbank en el índice DAX de primera clase. A principios de este año, el Financial Times informó de las acusaciones de fraude e irregularidades contables en su oficina de Singapur. Para ser justos, la compañía niega esas historias y, de hecho, el inversor tecnológico japonés Softbank ha tomado este mes una gran participación en el negocio, lo que sugiere que el escándalo aún puede pasar. Aún así, ha habido serias dudas sobre la forma en que la empresa se comporta, y aún está por ver qué otras acusaciones surgen. De hecho, apenas la semana pasada el Finalcial Times reportó más preguntas sobre las ganancias obtenidas por tres "socios opacos". No hay duda sobre los otros escándalos que han atrapado a las mayores empresas alemanas. En 2015, Volkswagen se vio atrapada en uno de los peores momentos de todos los tiempos cuando se descubrió que el fabricante de automóviles había estado fijando sistemáticamente las emisiones de diesel en sus coches para hacer parecer que cumplían con las normas medioambientales, cuando en realidad no lo hacían. Millones de coches estaban involucrados, y había estado sucediendo durante años. Finalmente, el presidente Martin Winterkorn se vio obligado a dimitir, y la empresa aún se enfrenta a investigaciones y posibles multas por el asunto.

Asimismo, el gigante de la electrónica Siemens se ha visto envuelto en algunos de los mayores escándalos de soborno de todos los tiempos. Se le impuso una multa récord de 800 millones de dólares en Estados Unidos tras una larga investigación sobre sobornos y corrupción en toda una serie de países.

Deutsche Bank, que sigue siendo la institución financiera más prestigiosa del país, se ha enfrentado a toda una serie de dificultades, una serie de acusaciones sobre lavado de dinero y fraude. Bloomberg calculó recientemente que había pagado unas multas extraordinarias de 18.000 millones de dólares en la última década -más que su valor de mercado actual- y en noviembre del año pasado las autoridades alemanas llevaron a cabo una redada coordinada en sus oficinas para llevar a cabo otra investigación más. Esas son cuatro de las mayores empresas de Alemania. Es como si Shell, Unilever, GlaxoSmithKline y HSBC se vieran envueltas en grandes escándalos em unos pocos años. Con razón nos preguntábamos si pasaba algo.

Tenemos una imagen de Alemania como un país muy respetuoso con la ley, y en un nivel que es cierto. Las calles son seguras, y nadie puede pagar un soborno para librarse de una multa de estacionamiento. Transparency International lo clasifica como el undécimo país menos corrupto del mundo, a la altura del Reino Unido (Somalia y Siria son los últimos, en caso de que te preguntes dónde necesitarás una reserva saludable de billetes de banco usados para tu próximo viaje de negocios).

Los golpes en el trasero claramente no son rutinarios. Y sin embargo, justo en la cima de las compañías más grandes del país, está empezando a parecer dolorosamente obvio que hay un problema de honestidad. ¿Por qué? Hay tres explicaciones posibles.

En primer lugar, Alemania ha desarrollado una cultura empresarial introvertida en la que las normas terminan por doblegarse. Con la posible excepción del CAC-40 de Francia, no hay ningún índice más moribundo en el mundo que el DAX. La mayoría de las empresas que lo integran han existido durante décadas, si no siglos, y están formadas por gerentes que han pasado toda su carrera dentro de la misma corporación gigante. Es difícil pensar en un mejor sistema para crear encubrimientos y autocomplacencia, o en una cultura en la que romper las reglas se acepte como la norma. Nadie hace preguntas difíciles y, si lo hacen, se les excluye rápidamente.

Luego, no hay suficiente escrutinio de las empresas, ni por parte de los accionistas, ni de la prensa, ni del gobierno. Es raro que los periodistas hagan preguntas difíciles, y los accionistas suelen ser despedidos nada más que como un inconveniente ligeramente irritante. El gobierno de Berlín ha perfeccionado un sistema consensuado de trabajo con las grandes empresas que ha sido eficaz en la creación de un superávit comercial masivo, pero que también significa que nadie pone a los ejecutivos en el punto de mira. La mayoría de los escándalos descubiertos han salido a la luz en otros lugares, generalmente en los Estados Unidos. Es raro que los propios reguladores de Alemania descubran algo, lo que sugiere que apenas están intentando, o peor aún, ignorando deliberadamente las pruebas.

Por último, se encuentra con una economía anticuada, dominada por la exportación, en la que existe una tentación constante de romper las reglas. Un gran porcentaje de la base industrial de Alemania consiste en grandes pedidos al mundo en desarrollo. No se consiguen esos tratos sin estar dispuesto a engrasar unas cuantas palmas. El establecimiento de negocios del país se ha permitido a sí mismo depender de negocios con los rincones más turbios del mundo. Apenas puede quejarse si eso significa que los ejecutivos a menudo se desvían hacia la violación de la ley. Es parte del modelo de negocio.

A lo largo de la década transcurrida desde que estalló la crisis del euro, Alemania se ha dedicado a sermonear a otros países sobre la corrupción endémica. Dentro de la zona, ha desestimado a la mayoría de los países mediterráneos por ser irremediablemente dudosos, desviando el dinero honesto alemán a interminables estafas. A los alemanes les gusta presentarse a sí mismos como ejemplos de un capitalismo responsable y con conciencia social.

En realidad, sin embargo, la hipocresía está empezando a ser nauseabunda. Está claro que hay algo podrido en su interior. Y lo que es peor, nadie parece querer hacer nada al respecto.

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