Opinión

Reforma de la 'Companies House': un cambio de paradigma

  • Mayor control por el Registrador mercantil para la lucha contra el crimen

Mil millones de dólares desaparecen inexplicablemente de tres bancos moldavos. En 2015 se desvela el inconcebible caso del robo a la Banca moldava. Tres bancos líderes en Moldavia fueron adquiridos a principios de 2012 por nuevos dueños, en apariencia sin conexión entre sí. Algunos compraron sus participaciones utilizando sociedades británicas cuya titularidad es, a menudo, opaca, logrando robar cantidades ingentes de dinero a través de una red de préstamos.

El Estado moldavo se vio obligado a rescatar a los bancos para proteger los depósitos. Ello ha supuesto, para uno de los países más pobres de Europa, un agujero en las finanzas públicas equivalente a una octava parte de su PIB.

En 2018 se destapa la 'lavandería de Azerbaiyán', el escándalo del Danske Bank por el que se blanquearon 2,9 mil millones de dólares entre 2012 a 2014 utilizando cuatro empresas 'fantasma' con sede en Reino Unido, de modo similar al esquema de la 'lavandería rusa' entre 2013-2014.

En 2020, la filtración de los archivos del FinCEN (Financial Crimes Enforcement Network, Control de delitos financieros del Departamento del Tesoro de Estados Unidos) revela la existencia de miles de informes de actividades sospechosas (SARs: Suspicious activity reports) relativas a Reino Unido.

Más de 3000 empresas británicas son nombradas en los archivos del FinCEN, superando la cifra de cualquier otro país, lo que motivó la calificación de Reino Unido como una "jurisdicción de alto riesgo" por la división de inteligencia de FinCEN.

En concreto, se hace constar que 3.267 sociedades fueron constituidas en Reino Unido para fines ilícitos sospechosos. El sistema permitía que las sociedades fueran adquiridas y controladas anónimamente para blanquear dinero.

No son estos los únicos casos acontecidos. La evidencia ha puesto de manifiesto que el sistema del Registro Mercantil de Reino Unido (Companies House) ha devenido vulnerable al uso por criminales a nivel internacional: se ha detectado que se han usado miles de sociedades para facilitar importantes tramas internacionales de blanqueo de capitales, movimientos ilegales de armas, elusión de sanciones, financiación del terrorismo, y fraude de todo tipo.

Estos son solo algunos de los casos de uso ilícito y abusivo de sociedades con sede en Reino Unido, que han llevado a su gobierno a plantearse una profunda reforma de su sistema registral sobre tres ejes, siendo el principal el reforzamiento del papel del registrador.

En efecto, la primera batería de reformas se destina a atribuir mayores facultades al registrador mercantil a fin de garantizar la veracidad y valor de la información que accede al Registro, y la calidad y fiabilidad de la publicidad registral.

Las consultas empezaron en 2019, resultando claro el consenso por parte de la comunidad empresarial, profesional, sociedad civil y autoridades, sobre la necesidad de la reforma. En 2020 y 2021 se lanzaron tres consultas públicas relativas a los siguientes temas:

- Funciones del registrador;

- La prohibición de nombrar un segundo nivel de administradores personas jurídicas;

- Mejora de la calidad y del valor de la información financiera en el Registro mercantil.

En febrero de este año se publicó el Libro Blanco sobre Transparencia Corporativa y Reforma del Registro (Corporate Transparency and Register Reform White Paper) que establece la posición del gobierno sobre la necesaria reforma de la Companies House, teniendo en cuenta las contestaciones recibidas en dichas consultas. El informe se hace público para que la comunidad empresarial, las autoridades y, en general, todos los grupos de interés que se relacionan con el Registro puedan empezar a prepararse para los importantes cambios que se avecinan.

La transparencia en el ámbito de la información societaria es, sin duda, una de las vías más directas y efectivas para luchar contra el fraude, el blanqueo de capitales y la financiación del terrorismo. Para ello es fundamental que la información que accede al Registro Mercantil sea fiable y completa, por ser previamente calificada por el registrador a través del control de legalidad, y que la información que sale del Registro, la publicidad, sea exacta y de calidad.

El Registro Mercantil de Reino Unido se ha caracterizado tradicionalmente por ser abierto y flexible, con un escaso control de lo que se inscribe en el mismo, pues solo cierta información es objeto de comprobación, basándose en la buena fe del que proporciona la misma.

Se trata de un sistema muy distinto al español en el que existe un control de legalidad de todo documento que accede al Registro. En Reino Unido han advertido que deben acercarse más a sistemas como el nuestro, aumentando el nivel de control tanto ex ante como ex post por parte del registrador, al que se dota de nuevas e importantes funciones y facultades.

En el presupuesto de otoño 2021, el gobierno británico ha comprometido 63 millones para transformar la Companies House y hacer frente a sus nuevas responsabilidades, que se unen a los 20 millones ya invertidos en el ejercicio 2021-2022.

Se trata de una reforma legislativa, operativa y funcional para salvaguardar la seguridad nacional, reducir los costes económicos y sociales del fraude y proporcionar beneficios reales a toda la comunidad empresarial.

Es un cambio de paradigma. La 'Companies House' va a expandir su rol. Pasará de ser un destinatario de información fundamentalmente pasivo a tener un papel mucho más activo de gatekeeper, controlador y guardián, en relación con la creación de sociedades y la custodia de información mucho más fiable.

Se trata de fortalecer el marco del Registro, y los mayores cambios radican en el papel del registrador, que va a extenderse, con la finalidad de mantener la integridad del Registro mercantil y del entorno comercial y empresarial británico.

Para ello, se enviste al registrador de nuevos poderes, que incluyen el de consultar y comprobar la información aportada en relación con nombramientos, documentos o solicitudes sospechosas; en ciertos casos, requerir más prueba e incluso rechazar la solicitud, presentación o información aportada.

También se quiere reforzar el intercambio de información con autoridades y organismos públicos y con el sector privado, logrando así identificar más rápidamente las discrepancias que pudieran existir y que pueden ser cuestionadas a través de las nuevas funciones del registrador de requerir información.

Se introducen cambios destinados a que la identidad sea verificada para evitar solicitudes anónimas y estructuras societarias opacas; y mecanismos de privacidad para poder eliminar información personal que en el pasado haya sido registrada o que pueda causar perjuicio.

Las reformas van asimismo encaminadas a mejorar la información financiera, no sólo para combatir los delitos económicos, sino también para mejorar las prácticas empresariales de gestión y administración financiera de las PYMES, promocionar la transición al reporte digital y respaldar mejores decisiones de negocio, de inversión y de crédito.

La reforma contribuye a tres prioridades clave del gobierno:

1. La seguridad nacional, anticorrupción y crimen organizado: se ha percibido un uso de compañías opacas con sede en Reino Unido para redes internacionales de blanqueo de capitales.

2. La protección de los individuos y empresas frente al fraude: la reforma va a ayudar a evitar el uso de sociedades para perpetrar y esconder el fraude. Se ha evidenciado que el flexible marco existente para la constitución de sociedades y la inscripción de otros actos en la Companies House ha sido objeto de uso indebido por delincuentes, siendo los supuestos más comunes:

o La creación de sociedades específicamente creadas para perpetrar fraude (como las Shell companies);

o El uso de datos personales de individuos o sociedades o sus domicilios, sin su consentimiento, incluyendo la ocultación de la titularidad y control de la compañía;

o La inscripción de otra información falsa sobre una compañía para dar una apariencia de legitimidad.

3. Potenciación de la iniciativa empresarial: para adoptar mejores decisiones sobre proveedores y acreedores. El Registro ha de ser fiable. La información proporcionada ha de ser de calidad para respaldar mejores decisiones empresariales y el acceso al crédito.

Con la mejora de la información financiera que accede al Registro y con la posibilidad de rechazar las cuentas si no se cumplen los requisitos reglamentarios, se pretende eliminar el uso fraudulento del marco británico sobre contabilidad y proporcionar data más fiable para que las empresas puedan hacer su due diligence sobre clientes y proveedores.

Los hechos hablan por sí solos. Ha quedado demostrado que el Registro mercantil es una herramienta esencial para la lucha contra la corrupción y el blanqueo de capitales y para el impulso de la economía y la iniciativa empresarial. Para ello hace falta un Registro mercantil fuerte y un sólido control de legalidad por el registrador.

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