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El polvo procedente del Sáhara agrava los efectos de la contaminación en la salud, según un estudio

29/10/2008 - 12:58

Investigadores del Centro de Investigación en Epidemiología Ambiental (CREAL), del Instituto Municipal de Investigación Médica (IMIM-Hospital del Mar) y del Centro Jaume Almera del CSIC han estudiado por primera vez hasta qué punto el polvo procedente de los desiertos del Sáhara se suma a la polución y agrava los efectos producidos por la contaminación en términos de mortalidad entre la población.

BARCELONA, 29 (EUROPA PRESS)

Los vientos procedentes de los desiertos del Sáhara y del Sahel transportan episódicamente grandes cantidades de polvo hacia Europa y otros lugares del mundo, que llegan en forma de partículas en suspensión. El objetivo del estudio, que se ha publicado en la revista 'Epidemiology', fue investigar si estas partículas en suspensión en Barcelona se añadían a la contaminación producida por la actividad humana y podían producir efectos nocivos adicionales para la salud.

Las partículas en suspensión PM son un tipo de partículas presentes en el aire y que se clasifican según su tamaño. Las PM gruesas, las más grandes, miden de 2,5 a 10 micrómetros --de 25 a 100 veces más pequeñas que un cabello humano-- y son normalmente de origen natural como las que vienen del desierto. Las partículas finas, las más pequeñas, son las llamadas PM2.5, de menos de 2,5 micrómetros, la presencia de las cuales se atribuye principalmente a procesos de combustión del tráfico rodado.

La hipótesis de salida del estudio fue observar la relación existente entre la mortalidad de los habitantes de Barcelona y los efectos a la exposición de partículas gruesas y finas, en el período comprendido entre marzo de 2003 y diciembre de 2004, comparando los efectos durante los días con y sin viento del Sáhara.

Según el director del estudio, Jordi Sunyer, "las partículas gruesas, al ser inhaladas, se depositan en los conductos bronquiales y pueden ser responsables de empeoramientos en casos de asma, enfermedad respiratoria obstructiva crónica, neumonía y otras infecciones de las vías aéreas". Por contra, explicó, "las partículas finas se depositan en los alveolos y pueden colaborar en el desarrollo de enfermedades cardiovasculares".

Los investigadores obtuvieron información vía satélite del recorrido de las masas de aire procedentes del Sáhara y, en paralelo, hicieron el seguimiento de las muertes diarias en Barcelona, un total de 24.850 decesos ocurridos dentro del período de estudio.

Las muertes pusieron de manifiesto que, coincidiendo con la presencia en el aire respirable de polvo procedente del Sáhara, se produjo a diario y en la ciudad de Barcelona, un incremento de la mortalidad del 8,4 por ciento por cada incremento en las PM gruesas en comparación al 1,4 por ciento que se registraba durante los días libres de viento procedente del norte de África.

Un aumento en la tasa de mortalidad que los investigadores atribuyen al aumento en el aire de partículas gruesas. El aumento de la mortalidad por lo que se refiere a las PM finas era el mismo los días con o sin polvo del Sáhara, lo que coincide con el hecho de que estas son de origen local y en gran parte motivadas por el tráfico.

Este trabajo pone por primera vez de manifiesto y de manera explícita, el peligro para la salud que hay asociado al incremento de partículas gruesas procedentes de algunos procesos naturales como el polvo de los desiertos.

La posibilidad de que el polvo procedente del Sáhara contenga irritantes o alergenos adicionales ya ha sido validada por otros estudios, que también han demostrado que contiene altos niveles de microbios y hongos. En cambio, no parece que los niveles de metales que contiene este polvo sean los responsables de este aumento de mortalidad, sino más bien los factores biogénicos que transportan las partículas más grandes.

Además pueden haber otros elementos químicos responsables de este efecto, como pesticidas o subproductos industriales, también transportados por el polvo sahariano, que no están medidos en este estudio.


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