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Gigabytes, terabytes, petabytes, exabytes… se agotan los prefijos del Sistema Internacional

26 mar 2012 - 14:03 por .
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Hace pocos días salió a la luz nueva información sobre los servidores que alojan los contenidos de Megaupload. Nada menos que 28 petabytes (28 millones de gigas), cuyo mantenimiento cuesta 9.000 dólares diarios. Por eso se están planteando borrarlo todo y aprovechar el espacio de almacenamiento.

Lo que más me llamó la atención de la noticia es el uso del prefijo peta-, que poco a poco va asomando la cabeza en el vocabulario informático. Y, claro está, los grandes de internet ya hace tiempo que manejan exabytes (cada exabyte son 1.000 millones de gigas).

En los años 80 del siglo pasado, los primeros PC domésticos utilizaban unidades de floppy disk (disquetes de 3,5 y 5,25 pulgadas) cuya capacidad de almacenamiento se medía en kilobytes. Luego vinieron los discos duros de varios megabytes (MB), y en los 90 me quedé impresionado cuando en la radio donde yo trabajaba me dijeron que habían comprado un ordenador con un disco duro de 2 gigabytes (GB), que les serviría para almacenar los archivos de sonido que utilizaban los programas. Alrededor de 2005 se empezaron a ver en las tiendas de barrio los primeros discos duros externos con capacidad para un terabyte (TB). Y la gente no los compraba porque decían que ¿para qué quiero tanto?

Siete años después, en el presente, empezamos a manejar el término petabyte (PB) y ya son pocos los que se escandalizan. La nube y el pirateo de blu-rays tienen la culpa.

Si sigue como hasta ahora la progresión de la necesidad de capacidad, podríamos encontrarnos con que en 2020 se empiece a hablar de zettabytes (1.000 exas, o un millón de petas, se admiten bromas al respecto), y que antes de 2030 haya granjas de servidores que manipulen yottas de información. Un yottabyte es un millón de exabytes.

La Oficina Internacional de Pesos y Medidas (BIPM), el organismo regulador oficial, que no revisa los prefijos del Sistema Internacional de unidades (SI) desde 1991, únicamente contempla múltiplos de unidades hasta yotta (1024) de modo que queda un vacío terminológico que probablemente deberá afrontarse antes de 15 años.

En 2010 se formuló una petición a la BIPM para que el factor 1027  se denominara con el prefijo hella-, pero parece que la institución no lo ve claro. Varios medios de comunicación, como el San Francisco Chronichle, el Daily Telegraph o incluso la prestigiosa revista Wired lo están utilizando de forma extraoficial. En 2003, el matemático Jim Blowers propuso una serie de prefijos inspirados (muy ligeramente) en el alfabeto griego:

zetta-, yotta-, xona-, weka-, vunda-, uda-, treda-, sorta-, rinta-, quexa-, pepta-, ocha-, nena-, minga-, luma-

Esta nomenclatura parece mejor vista por la BIPM, que en su último congreso de 2011 ya expresó la intención de efectuar una revisión del SI durante los próximos meses.

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